Mogelijk nog kleinere chips op komst dankzij heropleving germanium

De limiet om silicium, het materiaal waarmee chips worden gefabriceerd, compact te maken is bijna bereikt. Kunnen chips nog kleiner worden? Het antwoord ligt mogelijk in germanium.

Germanium is een materiaal dat oorspronkelijk gebruikt werd om transistoren mee te maken. Naarmate de techniek vorderde stapte ingenieurs over op silicium als basismateriaal. Silicium is makkelijker om mee te werken en eenvoudiger op grote schaal te produceren.

De limiet om silicium nog compacter te krijgen, is bijna bereikt. Volgens Mark Bohr, Senior Fellow bij Intel, mogelijk al binnen tien jaar. Alle reden dus om nieuwe materialen voor het produceren van chips te zoeken. Germanium voldoet ruimschoots aan de eis om snel te kunnen geleiden, een harde eis voor het maken van een goede chip. Om deze ook energie-efficiënt te kunnen produceren, zodat deze voldoet aan industriestandaarden was tot op heden echter niet gelukt. 

Dankzij onderzoek van Peide Ye, ingenieur aan Perdue University, kent Germanium binnen enkele jaren mogelijk een heropleving. Met het materiaal zou het mogelijk moeten zijn nog kleinere chips te maken en de limieten van silicium te passeren. Ye deed zijn onderzoek uit de doeken tijdens de IEDM-conferentie, waar op germanium-gebasseerde chips werden gedemonstreerd. Binnen enkele jaren zouden er al germanium-chips in productie genomen kunnen worden, aldus Ye en zijn collega's.